Il riscaldamento globale può ridurre la fornitura di un nutriente chiave per il cervello

I ghiacciai continuano a sciogliersi. I livelli del mare sono in aumento. E ora gli scienziati ritengono che il cambiamento climatico possa mettere a rischio il nostro cervello. Una nuova analisi prevede che, entro il 2100, l’aumento della temperatura dell’acqua provocata da un pianeta in fase di riscaldamento potrebbe far sì che il 96% della popolazione mondiale non abbia accesso a un acido grasso omega-3 cruciale per la salute e la funzione del cervello.

Quella molecola si chiama acido docosaesaenoico o DHA. È l’acido grasso più comune nel cervello dei mammiferi e svolge un ruolo chiave nella sopravvivenza e nella funzione delle nostre cellule neurali, specialmente durante lo sviluppo dell’organo. I dati suggeriscono che non avere abbastanza del composto può aumentare il rischio di condizioni come depressione e disturbo da deficit di attenzione e iperattività e compromettere la cognizione nelle persone con demenza precoce.

I nostri corpi non producono molto DHA, quindi, per la maggior parte, lo otteniamo attraverso la dieta. Le piante e le carni hanno quantità modeste di acido grasso, ma la fonte più abbondante è di gran lunga il pesce (o gli integratori derivati ​​dal pesce). I pesci ottengono DHA consumando alghe. Gli autori del nuovo studio prevedono che l’aumento delle temperature potrebbe interrompere la produzione di DHA algale e portare a una riduzione dal 10 al 58 percento della disponibilità del composto, a seconda della regione geografica.

Per prevedere il futuro della disponibilità di DHA, hanno usato i dati dell’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura e l’istituto di ricerca sulla pesca Sea around Us per ottenere numeri su quanti pesci commestibili vengono catturati e allevati in tutto il mondo ogni anno e su quanto la stazza marittima è composta da grassi contenenti DHA. Quindi, utilizzando i dati che mostrano come la temperatura influenza la produzione di DHA algale, i ricercatori hanno determinato approssimativamente la quantità di acido grasso attualmente disponibile consumando pesce pro capite rispetto a quanto sarà disponibile tra 80 anni.

Le loro previsioni mostrano che i paesi più grandi con una rapida crescita della popolazione nell’est e nel sud-est asiatico – tra cui Cina, Giappone e Indonesia – dovranno affrontare le più gravi carenze di DHA. La maggior parte dei paesi africani, in particolare quelli senza sbocco sul mare, finirà anche per scendere al di sotto dell’assunzione di DHA consigliata, mentre le nazioni con piccole popolazioni e industrie di pesca attive, come Norvegia, Cile e Nuova Zelanda, probabilmente manterranno l’accesso a omega-3 adeguati.

“Avevo già idea che il DHA sarebbe diminuito, sulla base di dati precedenti”, ricorda Stefanie Colombo, assistente professore di nutrizione in acquacoltura presso la Dalhousie University e co-autore principale del nuovo documento. “Ma sono rimasto sorpreso e preoccupato quando abbiamo visto il declino del DHA pro capite, che le persone in alcune aree del mondo sarebbero state più colpite”.

Tom Brenna, un professore con appuntamenti congiunti in pediatria, chimica e nutrizione umana presso l’Università del Texas ad Austin, sottolinea che i nuovi risultati sono aperti a una serie di interpretazioni: “Il [predicted] l’intervallo dal 10 al 58 percento è così grande da essere la differenza tra un lieve inconveniente e una calamità. ” Tuttavia, accoglie con favore qualsiasi indagine sull’offerta globale di DHA.

Brenna, che non è stata coinvolta nel nuovo studio, sottolinea anche che la necessità o meno di DHA dietetico negli adulti è stata un’area di conflitto per decenni. Tuttavia, lui e la maggior parte degli esperti del settore concordano sul fatto che si tratta di un nutriente fondamentale durante lo sviluppo del cervello e persino fino alla tarda adolescenza, e che la sua influenza sulla funzione cerebrale può variare, in base al profilo genetico di un individuo.

Gli acidi grassi Omega-3 possono essere derivati ​​da fonti terrestri, tra cui noci, semi e animali terrestri. Eppure, come Michael Crawford, ora all’Imperial College di Londra, scoperto negli anni ’70, il DHA “pronto all’uso”, come quello che si trova nei pesci, viene incorporato nel cervello in via di sviluppo con un’efficienza 10 volte maggiore rispetto al DHA di origine vegetale.

Crawford è un pioniere nella comprensione della relazione tra acidi grassi omega-3 e salute del cervello e ritiene che l’evoluzione del nostro grande e complesso cervello dei primati sarebbe stata impossibile senza l’accesso al DHA. Pensa anche che un calo del consumo di omega-3 a causa della nostra dieta sempre più elaborata spieghi l’aumento dei tassi di malattia mentale e il declino del QI. L’agricoltura marina come i progetti attualmente in corso in Giappone potrebbe essere essenziale per salvare noi stessi e il pianeta. “Se le malattie mentali continuano ad aumentare, allora Homo sapiens sono finiti “, prevede Crawford. “Il settantuno percento della superficie del pianeta è costituito da acqua e la coltivazione marina contribuirà a invertire questa tendenza. Senza coltivare il fondo marino e gli oceani, la sicurezza alimentare esce dalla finestra. ”

Le iniziative di acquacoltura abbondano in tutto il mondo, comprese quelle intenzionate a coltivare le alghe come fonte di DHA. Altri ricercatori stanno usando l’ingegneria genetica per coltivare piante con una forma più disponibile di acido grasso. E Richard P. Bazinet, professore nel dipartimento di scienze nutrizionali dell’Università di Toronto e coautore del nuovo articolo, sta lavorando per capire come il DHA entra nel cervello e di quanto effettivamente necessita un cervello adulto sano.

Colombo spera che, a fronte di un clima che cambia, gli scienziati escogiteranno nuove fonti di DHA. E ha in programma di studiare come le acque di riscaldamento influenzeranno il metabolismo dei pesci e la disponibilità di DHA. Tuttavia ammette che il risultato non sembra buono: “Non penso che questo sia qualcosa che possiamo ignorare. In termini di riscaldamento climatico, non possiamo continuare su questa stessa traiettoria “.

Questa storia fa parte di Covering Climate Now, una collaborazione globale di oltre 250 punti stampa per rafforzare la copertura della storia del clima.

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